Dogen var grundlægger af den japanske Soto-zenbuddhisme. Som de fleste af sin samtids religionsstiftere fik han sin uddannelse på Hiei-bjerget uden for Kyoto og blev senere discipel af Eisai, grundlæggeren af Rinzai-zen. Efter et ophold i Kina kom han i 1227 tilbage til Japan med den nye lære. Han skrev vigtige lærebøger, og han lod det berømte Eiheijikloster opføre i en afsides bjergegn på Honshu for at kunne dyrke buddhismen fjernt fra kejserens Kyoto.